Первое в мире реалити-шоу придумал 50-летний голландец Джон де Мол. С огромным трудом ему удалось пристроить своего «Большого брата» на крошечный телеканал «Вероника». Премьера прошла 16 сентября 1999 года дом 2 свежие серии. Успех был ошеломляющим — 55 процентов голландцев не отходили от телевизоров. Через два месяца на ярмарке в Каннах продюсеры со всего мира штурмовали представительство нидерландской компании Endemol, владельца авторских прав на шоу, чтобы купить лицензию на формат. В результате телеканал CBS (США) заплатил $20 млн за первый сезон и по $15 млн за каждый по­следующий. Котировки акций Endemol на бирже выросли в шесть раз. И тогда компания была продана испанскому телефонному гиганту Telefonica. Сумма сделки составила $5,3 млрд, личная доля Джона де Мола — $1,3 млрд. Он сразу поднялся на 321-ю строчку в списке самых богатых людей мира по версии Forbes. «Большого брата» на сегодняшний день посмотрели 2 млрд человек в 27 странах мира. В России летом 2005 года шоу показал канал ТНТ.

секрет, что в шоу подбирают определенные типажи — «мачо», «шалава», «секси», «хам», «ботаник», «стерва», «хороший парень», «серый кардинал». «Чистый» типаж — явление редкое, люди обычно сочетают в себе разное. Если претендент хоть чем-то напоминает типаж, его берут в шоу и вешают на него ярлык. Нет, линию поведения ему диктовать не будут. Но в кадр попадут только те эпизоды, которые соответствуют представлению о типаже.
Телеканалы показывают реалити-шоу ради рейтингов.  Но повторный показ реалити, в отличие от сериала, почти невозможен.
Социологи утверждают: зрители смотрят реалити-шоу в психотерапевтических целях, чтобы понять, что они не хуже других. А все герои в шоу обычно узнаваемы, похожи на кого-то, кого люди видят и знают в реальной жизни. Зритель только тогда «подсядет» на шоу, когда сможет идентифицировать себя и своих знакомых с его участниками. Дополнительный стимул — право влиять на судьбу участников: поддерживать их на голосованиях, предоставлять иммунитеты, слать SMS. Но именно благодаря зрителям многомиллионный приз часто выигрывает не самый умный или ловкий, а самый заурядный, средненький участник.