Респираторы представляют собой индивидуальные защитные средства для дыхательных органов. Благодаря их использованию мы защищаемся от паров, вредных газов, пыли и аэрозолей. Основной задачей изделия является подвод чистого воздуха, который подходит для дыхания людей. 

Противогазовые респираторы используют, чтобы обеспечить защиту от фосфорорганических и хлорных парообразных соединений. Защитные средства эффективны при работе с керосином, спиртами, бензином и ацетоном. Для достижения этих же характеристик можно использовать патроны с маркой А. А вот марка В сообщает, что изделие газопылезащитное, поэтому для него не страшны атаки кислых газов. Для защиты от паров ртути эффективен патрон с маркой Г, а маркировка КД сообщит, что конструкция респиратора предназначена для работы в среде с содержанием аммиака и сероводорода.

Сфера применения респираторов также обширна, как количество ситуаций, в которых может понадобиться это фильтрующее устройство. Так выделяют индустриальные респираторы, которые используются на производствах. Не менее распространена разновидность военных респираторов. Для медицинской отрасли производятся медицинские респираторы, специализацией которых может быть, например, защита от гриппа или от провокаторов аллергии.

Самая простейшая разновидность респиратора -  ватно-марлевая повязка от пыли. Естественно, она не может стать надежной защитой в условиях сильной запыленности. Респираторы, не снабженные клапанами, рассчитаны на нагрузку в виде концентрированной запыленности в среднем до 100 мг/м3. Респираторы, оснащенные фильтрами, могут использоваться для защиты от высокодисперсных аэрозолей, концентрация которых может достигать до 400 мг/м3.

Очистка вдыхаемого воздуха от парогазообразных примесей осуществляется за счет физико-химических процессов (адсорбции,  хемосорбции,  катализа),  а от аэрозольных примесей - путем фильтрации через волокнистые материалы.

Респираторы обладают малым сопротивлением дыханию и малым весом, что является их основными достоинствами. Это продлевает время нахождения в респираторе и уменьшает давление на лицевую часть. Однако запрещается их применение для защиты от высокотоксичных веществ типа синильной кислоты и др., а также от веществ, которые могут проникнуть в организм через неповрежденную кожу. В этом случае необходимо использовать противогаз, например противогаз ГП-7, либо противогаз в комплексе с защитными костюмами, например защитный костюм Л-1.